• By Sharon Theimer

Preguntas y respuestas: ¿Qué es una biopsia líquida?

October 3, 2018

Ilustración médica de un tubo de ensayo con sangre y un filamento de ADN que representa el concepto de la biopsia líquida para cáncerESTIMADA MAYO CLINIC:
¿Qué es una biopsia líquida y puede sustituir a la biopsia del tumor para descubrir un cáncer?

RESPUESTA:
La biopsia líquida consiste en examinar material relacionado con el cáncer (como el ADN) en una muestra de sangre. Si bien por el momento la biopsia líquida no puede sustituir a la biopsia tumoral, los investigadores estudian sus beneficios y mejores aplicaciones. Las biopsias líquidas se muestran esperanzadoras para guiar el control personalizado del cáncer y, en última instancia, ayudarán a los proveedores de atención médica a detectar ciertos tipos de cáncer.

El cáncer se caracteriza por cambios celulares, incluido mutaciones y otras alteraciones genéticas, que llevan a la aparición de células anormales que se dividen de forma incontrolable. La capacidad de identificar las alteraciones específicas relacionadas con el cáncer de alguien puede ayudar a los proveedores de atención médica a determinar el mejor tratamiento para esa persona.

Diagnosticar y caracterizar el cáncer requiere muestras de tejido, las cuales se obtienen mediante una biopsia tumoral. Eso implica extraer mediante un procedimiento invasivo una muestra del tejido canceroso o de las células cancerosas para examinarlas en el laboratorio. Las biopsias tumorales brindan abundante información a los proveedores de atención médica para elaborar el plan de tratamiento contra el cáncer, pero tienen sus limitaciones.

Primero, el tumor cambia con el tiempo y a medida que crece, o se disemina (metástasis), y está expuesto a los medicamentos contra el cáncer. Eso significa que las biopsias tumorales obtenidas cuando primero se diagnostica la enfermedad probablemente no reflejen el estado actual del cáncer. Segundo, repetir las biopsias para actualizar la información sobre el cáncer es un acto invasivo que conlleva posibles complicaciones, tales como dolor, infección y sangrado. Tercero, las células cancerosas que se diseminan a otras áreas del cuerpo podrían ser un poco diferentes a las del lugar donde se originó el cáncer. Por lo tanto, es poco probable que una biopsia tumoral hecha en una parte del cuerpo represente adecuadamente al cáncer del resto del cuerpo.

Someterse a varias biopsias no es práctico y puede ser difícil para los pacientes. Las biopsias líquidas podrían ofrecer una alternativa más barata y menos invasiva para controlar el cáncer con el tiempo, lo cual haría más fácil repetir las biopsias tumorales. Además, el material genético de todos los sitios con cáncer entra al sistema circulatorio, por lo que las muestras de sangre podrían brindar una visión representativa y en tiempo real de la evolución del cáncer en todo el cuerpo.

La información obtenida con las biopsias líquidas debe ayudar a los proveedores de atención médica a seleccionar la mejor terapia para un paciente en un momento determinado de la evolución de la metástasis. El control a través de la sangre también podría mostrar la necesidad de cambiar a un régimen terapéutico diferente, antes de que los exámenes por imágenes muestren cambios. Ante un cáncer en etapa inicial y después de administrar una terapia potencialmente curadora, las revisiones periódicas de la sangre en busca de signos de cáncer pueden descubrir a los pacientes en peligro de recurrencia. Algunos investigadores plantean que las biopsias líquidas podrán detectar el regreso del cáncer mucho antes de que reaparezca el tumor, lo que quizás llevará a intervenciones más tempranas y a mejor supervivencia.

Gracias a la investigación continua y a los avances tecnológicos, las biopsias líquidas terminarán convirtiéndose en un medio para detectar el cáncer. Dado que la detección precoz supuestamente debe mejorar el resultado en el cáncer, esto será particularmente importante en aquellos tipos de cáncer para los que, por ahora, no existen métodos eficaces de detección ni de prevención.

Si bien las biopsias líquidas todavía están bajo investigación, el potencial que encierran de con un examen de sangre brindar un nuevo medio para controlar la presencia del cáncer, seguir la respuesta del cáncer al tratamiento y vigilar la recurrencia del cáncer puede aportar un avance importante en la atención oncológica.

Dra. Minetta C. Liu, Oncología Médica de Mayo Clinic en Rochester, Minnesota.

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