• By Sharon Theimer

Mayo Clinic: aprenda sobre el «ahogo seco»

July 24, 2020
a little girl smiling as a woman, perhaps her mother, holds her in the water of a swimming pool - diversity

El año pasado hubo muchos informes en las noticias y en las redes sociales sobre el «ahogo seco»: había personas, principalmente niños, que se ahogaban días o semanas después de haber nadado. Esto resultó devastador para las familias y las comunidades afectadas, y el Dr. Michael Boniface, médico de emergencias de Mayo Clinic, dice que ahogo seco es una denominación equivocada.

«El ahogo no ocurre días a una semana después de haber estado en el agua. No hay enfermedades aceptadas médicamente conocidas como "casi ahogo", "ahogo seco" y "ahogo secundario"», dice el Dr. Boniface, y menciona un informe reciente de la  Universidad Americana de Médicos de Emergencias.

El ahogo continúa siendo una de las principales causas de muerte accidental en personas de todas las edades, especialmente en niños menores de 14 años, de acuerdo con los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades de EE. UU. En promedio, hay 3500 muertes anuales por ahogo, en otras palabras, alrededor de 10 personas mueren ahogadas por día, dice el Dr. Boniface.

«El ahogo ocurre cuando no llega oxígeno a los pulmones porque te encuentras en o debajo del agua», explica el Dr. Boniface, y resalta que hay dos causas principales de ahogo.

«Cuando la gente tiene episodios de ahogo, suele ocurrir una de dos situaciones. Habrá reflejos de pánico, agitación y necesidad de aire, y al no poder evitar inhalar debajo del agua, el líquido se dirigirá rápidamente a los pulmones. Esto es lo que vemos en la mitad de los casos aproximadamente», afirma.

El otro tipo de ahogo ocurre cuando la laringe se cierra. Se conoce como laringoespasmo y «es un reflejo que evita que el líquido ingrese en los pulmones. Esto puede ocurrir si está debajo del agua, conteniendo la respiración hasta que muere».

Señala que tragar agua cuando está en el océano o en la piscina no es ahogarse. «El ahogo sucede cuando no llega oxígeno a los pulmones. Algunas personas confunden esto con tragar agua mientras estás en el océano o en la piscina, lo que genera que el agua llegue al estómago. Cuando esto ocurre también puede entrar agua en los pulmones, pero no se trata de un episodio de ahogo en sí mismo», explica.

El Dr. Boniface dice que cuando los niños están en la piscina, por ejemplo, y empiezan a toser o escupir agua, posiblemente se deba a que ingresó mucha agua al estómago y un poco a los pulmones. 

«Pero el cuerpo humano es inteligente. Tratará de expulsar el líquido por sí solo. La tos es el mecanismo de defensa natural del organismo para hacerlo», dice. «En muchos casos, cuando se aspira una pequeña cantidad de agua y llega a los pulmones, la tos permite que se expulse».

Si el episodio continúa o la persona presenta dolor, recomienda pedir asistencia médica. «Si los síntomas de la disfunción respiratoria continúan y se desarrolla tos prolongada o problemas para respirar durante 30 minutos a una semana de haber estado en el agua, siempre pida asistencia médica».

La mejor manera de prevenir

El Dr. Boniface alienta a que todos aprendan los riesgos y síntomas del ahogo y a que siempre estén atentos a los niños cuando están dentro o cerca del agua.

«Lo mejor que podemos hacer es prestar atención y evitar el ahogo. Para esto es necesario que un adulto supervise a los niños de cerca de manera constante, sin distraerse con la comida, la limpieza, una lectura o el celular. Es decir, alguien debe mirar el agua permanentemente».

El Dr. Boniface resalta que los niños pequeños no necesitan una gran cantidad de agua para ahogarse. Las tinas y hasta los baldes con agua representan un riesgo para los bebés y los niños de uno a dos años, dice.

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